¿Qué papel desempeñan los castores en el cambio climático?

Lars Falkdalen Lindahl / Creative Commons; (Recuadro) Stevehdc / Creative Commons

Cuando se trata de transformar su entorno, los castores tienen mucho en común con los seres humanos. Cortan árboles y construyen diques para bloquear arroyos, en el proceso de alterar radicalmente el mundo que los rodea. Ahora, parece que los castores desempeñan un papel complejo en el cambio climático, también. Un nuevo estudio sugiere que los diques de los castores y los sedimentos acumulados en ellos secuestran carbono, manteniendo temporalmente los gases del efecto invernadero que contienen el elemento fuera de la atmósfera. Pero cuando los animales abandonan estos sitios, las pérdidas  de carbono se retiran, contribuyendo al calentamiento global.

Antes de que los europeos se establecieran en América del Norte, unos 400 millones de castores habitaron una zona que abarcaba unos 15 millones de kilómetros cuadrados (alrededor del 60% del continente). Los humedales que se forman detrás de sus diques, así como las llanuras de inundación que aparecen cerca, proporcionan hábitats para muchas criaturas. Y aunque muchos ecologistas están familiarizados con los aspectos que impulsan la biodiversidad en la actividad de los castores, son menos conscientes del papel de los castores en el secuestro de carbono, dice Ellen Wohl, geocientífica  en la Universidad Estatal de Colorado, Fort Collins.

En un reciente trabajo de campo en el Parque Nacional de las Montañas Rocosas de Colorado, Wohl estudió los humedales y las llanuras de inundación aguas arriba de las represas de castores, denominadas colectivamente “praderas de castores”, en 27 arroyos que drenan cuencas hidrográficas que cubren más de 700 kilómetros cuadrados. Analizó el contenido de carbono de 29 muestras de sedimento recolectadas a lo largo de dos de las vías navegables más grandes (una de las cuales incluía restos de 148 presas de castor y la otra tenía 100). Luego, combinó estos datos con los resultados de investigaciones previas para estimar el contenido de carbono de las praderas de castores en toda la región. En conjunto, las praderas de castores ocupan aproximadamente una cuarta parte de la longitud total de los principales arroyos de estas cuencas hidrográficas, señala.

Debido a que la capa freática está elevada detrás de una presa de castor intacta, el oxígeno no puede llegar a gran parte de la madera y otra materia orgánica enterrada en los sedimentos, por lo que se descompone más lentamente. De hecho, dice Wohl, la madera enterrada en las presas de los castores puede durar unos 600 años, más que un tronco típico que cae en el bosque. Pero cuando la capa freática cae y los suelos se secan, la descomposición comienza a liberar dióxido de carbono a la atmósfera.

En el trabajo publicado el año pasado, Wohl y sus colegas encontraron que el sedimento aguas arriba de las presas activas de castor en el parque contenía alrededor de 12% de carbono en peso, la mayoría de ellas encerradas en madera. Pero en una investigación que se publicará en un próximo número de Geophysical Research Letters, Wohl informa que, en promedio, sólo el 3,3% de los sedimentos en praderas abandonadas es carbono.

Esa es una gran diferencia. Hoy en día, las praderas de castores abandonadas contienen alrededor de 736.000 toneladas métricas de carbono almacenado, alrededor del 8% del total almacenado en los suelos de estas cuencas hidrográficas. Pero si todas las represas de castores estaban ocupadas con sus humedales intactos, sus datos previos sugieren que las praderas de castor almacenarían alrededor del 23% del carbono del suelo del paisaje, unas 2,7 millones de toneladas métricas de carbono orgánico.

Esa cifra puede parecer una patata pequeña cuando las emisiones mundiales de dióxido de carbono alcanzaron el año pasado 36.000 millones de toneladas (con un contenido de carbono de 9.800 millones de toneladas). Pero extrapolado a todas las áreas de América del Norte donde los castores tradicionalmente han vivido y luego colocado en el contexto de un mundo preindustrial, sugiere que los castores-así como su desaparición relativamente repentina del paisaje por los cazadores en tiempos precoloniales- pudieron haber tenido Un efecto sustancial sobre el clima global.

“Este es un papel realmente puro”, dice Justin Wright, ecologista de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte. “Me gusta el enfoque que tomó para obtener una perspectiva del paisaje.”

El siguiente paso, señala Wright, es considerar una evaluación más completa del presupuesto de carbono de las presas de castores que tenga en cuenta los gases de efecto invernadero emitidos por los microbios que tienden a prosperar en sedimentos húmedos como los humedales naturales y los arrozales. Teniendo en cuenta el equilibrio general entre el almacenamiento de carbono y la liberación en las presas de castor “es una pregunta muy interesante”, dice Wohl. “A estas alturas, no sé cuál es la respuesta”, añade.

Los estanques de castores pueden de hecho ser grandes fuentes de gases de efecto invernadero potentes como el metano y el óxido nitroso, dice Jennifer Edmonds, ecologista acuática de la Universidad de Alabama, Tuscaloosa. (A lo largo de un siglo, el metano atrapa calor en la atmósfera terrestre unas 25 veces más eficaz que el dióxido de carbono, mientras que el óxido nitroso lo hace casi 300 veces más eficazmente en el mismo intervalo). Tenía que apostar, yo apostaría que [los prados de castores] están almacenando más carbono de lo que están produciendo”.

Sin embargo, observa Edmonds, los microbios productores de metano continúan prosperando en el sedimento de una pradera de castores durante muchos años después de que los diques se hayan reventado y los sedimentos hayan comenzado a secarse: “Los castores cambian los arroyos de maneras fundamentales y dejan una marca que dura décadas.”

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